Las experiencias de la UNLV moldean el camino de una exalumna de Física de la Salud para desarrollar nuevos tratamientos contra el cáncer

Mientras los tratamientos contra el cáncer continúan su evolución y surgen nuevas perspectivas apasionantes, una ex alumna de la UNLV está haciendo su parte para mitigar una de las enfermedades más implacables del mundo.

Amani Makkouk es licenciada de la Facultad de Ciencias de la Salud Integradas de la UNLV. Supervisa ensayos clínicos que ayudan a descubrir nuevas investigaciones y tratamientos contra el cáncer.

“En la UNLV, el Dr. [Steen] Madsen proporcionó su experiencia en radioterapia, el Dr. [Henry] “Hirschberg aportó su experiencia en nanopartículas y yo tuve la experiencia en inmunoterapia. Este espíritu colaborativo condujo a la generación de nuevas ideas que llevé conmigo a mi programa de doctorado y es algo que veo en mi trabajo ahora”, dijo Amani Makkouk, estudiante de maestría en Física de la Salud en 2010. “Cuando colaboras con diferentes campos, siempre generas ideas nuevas y emocionantes”.

Makkouk ahora supervisa las estrategias de biomarcadores para ensayos clínicos de inmunoterapia como asociado directo en AbbVie, una compañía farmacéutica que desarrolla nuevas investigaciones y tratamientos contra el cáncer.

En AbbVie, Makkouk trabaja en el campo de la terapia con células CAR-T, un nuevo tipo de inmunoterapia en la que las células inmunitarias, llamadas células T, se extraen del torrente sanguíneo y se modifican para crear una mejor versión de sí mismas. Cuando se vuelven a insertar en el paciente, las células T pueden matar las células cancerosas con mayor facilidad.

“Esto ha permitido la curación de enfermedades, algo que ha sido un sueño en el campo del cáncer”, afirmó Makkouk. “En AbbVie, trabajamos en la organización de ensayos clínicos para poner en práctica nuestras terapias de vanguardia en los pacientes. Estas terapias actúan mejorando el sistema inmunológico para que pueda combatir mejor el cáncer. ¿Cómo podemos saber si el medicamento está funcionando correctamente? ¿Y cómo podemos identificar qué pacientes se beneficiarán más de nuestro tratamiento? Eso es lo que buscamos encontrar”.

Makkouk nació y creció en el Líbano antes de venir a los EE. UU. para realizar su maestría en física de la salud en la UNLV en 2008. Con su formación en farmacia y su interés en la inmunología, Makkouk se sintió atraída por la oportunidad de aprender más sobre la radioterapia.

“Descubrí que la radioterapia en Las Vegas era un campo sólido para la aplicación y la investigación”, recuerda. “UNLV era un líder importante en este campo, y el Dr. Madsen era un gurú en radioterapias novedosas. Quería obtener mi título en una universidad donde esta fuera su especialidad”.

Como estudiante de posgrado que vive en un país lejano, Makkouk se destacó en sus estudios en la UNLV, en gran parte debido al apoyo, dijo, que recibió de la comunidad del campus.

“Nos reunimos con la asociación de estudiantes de posgrado, quienes nos presentaron la vida en los EE. UU. Nos brindaron muchos recursos y apoyo”, recordó. “Tenían muchas iniciativas de diversidad y eso me encantó. El campus era muy accesible y mis recuerdos de allí siempre estarán grabados en mi mente”.

Encontró dos mentores clave en la UNLV: Steen Madsen, profesor y director del Departamento de Física de la Salud y Ciencias del Diagnóstico, cuya investigación se centra en los usos terapéuticos de los enfoques basados ​​en la luz y el ultrasonido para el tratamiento de tumores cerebrales malignos; y el profesor adjunto Dr. Henry Hirschberg, quien también se desempeña como profesor de investigación en el Beckman Laser Institute & Medical Clinic de la Universidad de California, Irvine.

Bajo la tutela de Madsen, Makkouk completó su tesis de maestría sobre radioterapia basada en nanopartículas en menos tiempo del que Madsen dijo que normalmente tomaría un proyecto de esa complejidad.

“Amani aprendía rápido y era capaz de generar resultados muy rápidamente, lo que puede resultar difícil cuando se trabaja en un proyecto de maestría”, recordó Madsen. “El proyecto en el que la puse a trabajar era muy difícil. Tenía cierta formación en farmacología y pensé que podría aprender las diferentes técnicas que se requerían para su proyecto en particular. Fue increíble”.

Después de la UNLV, Makkouk estudió con el Dr. George Wiener, director del Holden Comprehensive Cancer Center de la Universidad de Iowa, para su programa de doctorado. La transición de una metrópolis desértica y sin sueño al corazón de Estados Unidos fue dura, pero Makkouk dijo que la principal razón por la que la habían aceptado en el riguroso programa de doctorado de Iowa fue la experiencia que adquirió trabajando con nanopartículas en el laboratorio de Madsen en la UNLV.

Después de terminar sus estudios de posgrado, Makkouk se encontró nuevamente en el Oeste, esta vez con una beca posdoctoral en Stanford. Trabajó con algunas empresas farmacéuticas emergentes para generar tratamientos de inmunoterapia antes de pasarse al campo de los biomarcadores clínicos.

“Ver a nuestros estudiantes triunfar es algo por lo que todos luchamos”, dijo Madsen sobre Makkouk. “Conociendo a Amani y viendo su motivación, tuve la sensación de que iba a lograr algo grande”.

Aunque dejó la UNLV hace más de una década, Makkouk recuerda con cariño la universidad que la ayudó a encaminarse hacia su objetivo final: encontrar una cura para el cáncer.