‘Uno de uno’, dice ‘Sack Sensei’

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Javon Gopie se sorprendió por el mensaje inicial de Mason Graham cuando ambos se conocieron.

Gopie, más conocido en las redes sociales y en los círculos de fútbol americano como Sack Sensei, es un ex jugador de fútbol americano de la División I que se convirtió en especialista en presionar al mariscal de campo con base en el sur de Florida. Dirige un sistema conocido como Sack Club, que tiene una serie de programas para aspirantes a linieros defensivos (entrenamiento previo al draft, entrenamiento fuera de temporada, cumbres de presión al mariscal de campo) y Graham estuvo recientemente en la ciudad para el régimen de entrenamiento fuera de temporada de la universidad.

Graham se conectó con Gopie antes de partir. Después de todo, el especialista ha trabajado con varios linieros de fútbol americano de Michigan durante el último año, desde Jaylen Harrell y Braiden McGregor antes del draft de la NFL de abril hasta su actual compañero de equipo Derrick Moore.

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Pero en esa primera discusión con Graham, no fue tanto lo que el joven le dijo a Gopie sino cómo lo dijo.

“Lo emocionante fue cuando hablamos, le pregunté en qué quería seguir trabajando y me dijo ‘Quiero, tengo que“Me convertí en un mejor cazamariscales”, dijo Gopie al Free Press. “Al ver su película, hice muchas jugadas importantes (la temporada pasada). En esa (segunda) oportunidad, en el tiempo extra del Rose Bowl, hice una gran tacleada para pérdida de yardas.

“Tiene la oportunidad de ser realmente bueno. Especial”.

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Gopie sabe exactamente lo que es “especial”: ha trabajado con algunos de los mejores cazadores de pases de la NFL, como Bradley Chubb de Miami, quien tiene 39½ capturas en sus siete años de carrera en la NFL, así como James Houston de Detroit, quien tuvo ocho capturas en solo siete juegos como novato de Jackson State.

Más recientemente, preparó un puñado de selecciones de primera y segunda ronda antes del draft de la NFL de abril, incluyendo a Dallas Turner de Alabama (No. 17, Minnesota), Calijah Kancey de Pitt (No. 19, Tampa Bay) y Braden Fiske de Florida State (y anteriormente de Western Michigan) (No. 39, Los Angeles Rams).

Incluso con ellos en mente, Gopie, también conocido como “Sack Sensei”, dijo al Free Press que nunca ha entrenado a alguien como el tackle defensivo junior de Michigan de 6 pies 3 pulgadas y 318 libras.

“Me resulta difícil compararlo con alguien porque no creo haber visto a un atleta de su tamaño y velocidad con sus intangibles todavía”, comentó Gopie. “Creo que es uno de esos tipos que va a ser uno de los mejores”.

‘Tan resbaladizo, tan nervioso’

Cuando Graham llegó por primera vez a Ann Arbor después de una carrera destacada en Servite High School, coronada por una campaña de 2021 en la que fue nombrado jugador de fútbol americano de secundaria del año por Los Angeles Times, el entonces entrenador en jefe Jim Harbaugh se refirió a un estudiante de primer año anónimo como un “regalo de los dioses del fútbol”.

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Recién más tarde ese mismo año Harbaugh admitió que estaba hablando de Graham, después de que el bulldozer con cara de niño hubiera aparecido en escena. En su primer año de fútbol americano universitario, Graham jugó en cada uno de los 14 partidos de UM, terminando con 27 tackles, 2½ sacks, una ruptura de pase y una presión al quarterback en camino a ser nombrado novato All-American por Pro Football Focus.

“Jugó mucho como estudiante de primer año y la producción llegará, pero sus movimientos, su destrucción de bloqueos, su presión al pase, todo ha mejorado”, dijo el entonces entrenador de la línea defensiva Mike Elston en septiembre sobre el segundo año de Graham. “Es un jugador fenomenal, fenomenal”.

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Esto precipitó otro gran salto por parte de Graham.

A pesar de romperse un hueso de la mano, lo que le hizo perderse un par de juegos y jugar con un palo en la mano durante dos más, Graham terminó la temporada 2023 con 36 tacleadas (7½ por pérdida), tres capturas, tres apresuramientos al mariscal de campo, una ruptura de pase, un balón suelto forzado y un balón suelto recuperado.

Fue nombrado miembro del primer equipo All-Big Ten, y la métrica de “victorias por encima del promedio” de PFF lo colocó como el cuarto tackle defensivo más valioso del país, así como el sexto en tasa de victorias en pases apresurados (15,9%). También fue uno de los dos tackles defensivos del país en obtener calificaciones entre los 10 mejores contra el pase y la carrera.

Aun así, Gopie ve margen de mejora.

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“Me emocionó mucho tener la oportunidad de trabajar con él. Cuando te digo que fue un placer, me sorprendió mucho ver lo atlético y nervioso que era”, dijo Gopie. “Para que sea tan bueno en la película, todavía es muy inexperto, y esa es la parte emocionante porque su potencial es muy alto.

“Como cazamariscales es escurridizo, muy nervioso”, dijo. “Tiene un gran movimiento funcional y eso es muy importante para nosotros en la defensa, poder plantarnos, doblarnos y cambiar de dirección. Es de primer nivel en cuanto a su movimiento y todavía tiene más espacio para crecer en cuanto a definir lo que hace mejor”.

‘Sigue mejorando cada vez más’

De eso se tratan los próximos 2 a 5 meses para Graham: identificar un movimiento de pase verdaderamente dominante y luego crear un repertorio suficiente para trabajar a partir de él y vencer a los linieros interiores de diversas maneras.

Michigan, el campeón nacional defensor, tiene previsto abrir su campaña de 2024 contra Fresno State bajo las luces de Ann Arbor el 31 de agosto, pero antes de eso, Gopie dice que revisará al menos tres juegos de la línea ofensiva de los Bulldogs de la temporada pasada.

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Después de que ambos vean el partido por separado, se sentarán juntos y revisarán sus notas para armar un plan de juego.

“Eso me ayudará a entender mejor su mentalidad futbolística”, dijo Gopie. “Es un chico brillante e inteligente por lo que hemos visto hasta ahora, pero queremos analizar los videos (ahora y) durante la temporada, lo que ayudará a mejorar enormemente su juego”.

Este año, Graham tiene varias caras nuevas después de que los Wolverines cambiaran a todo el equipo defensivo del año pasado. Lou Esposito está a cargo de la línea defensiva después de desempeñarse como coordinador defensivo de Western Michigan. No tardó mucho en maravillarse con Graham.

“No he visto a todos los demás, pero si hay dos tackles D mejores que ellos, me encantaría verlos jugando en grupo”, dijo en la primavera. “Mason es un tipo del que se puede ver que fue luchador de secundaria. Juega con gran apalancamiento, entiende la transferencia de peso y entiende sus manos.

“Él sigue mejorando y mejorando y mejorando”.

Es un pensamiento aterrador para cualquiera que se enfrente a Graham, quien ya durante esta temporada baja fue proyectado como una de las 10 mejores selecciones del draft de 2025. Con un potencial tan alto como el de cualquiera en la clase, Gopie dijo que absolutamente espera que Graham termine con una calificación de primera ronda, solo una de las razones por las que PFF lo nombró recientemente el DT número uno en Estados Unidos.

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Como junior, Graham podría no ser nombrado capitán. Como tackle defensivo, Graham podría no liderar al equipo en tackles o capturas. Como liniero discreto, Graham podría no hacer que la balanza se destaque como lo hicieron grandes nombres como JJ McCarthy o Blake Corum, pero su importancia no se puede subestimar, como tampoco sus posibilidades de convertirse en un nombre conocido, en Michigan y más allá.

“No está lejos”, dijo Gopie. “Además de su capacidad atlética, quiero que sea un cazamariscales realmente eficaz. Quiero que gane nueve de 12 repeticiones, no dos de siete”.

“Pero no está lejos, espero una calificación de primera ronda, ya las he visto, pero espero que eso se haga realidad”.