Racing Louisville FC en los Juegos Olímpicos de 2024: Uchenna Kanu con Nigeria

La larga espera ha terminado.

Han pasado 16 años desde que el equipo de fútbol femenino de Nigeria compitió en los Juegos Olímpicos, pero ahora el equipo está de regreso y Uchenna Kanu del Racing Louisville FC jugará para su país.

“La sangre nigeriana se une en todo el mundo. Saber que estamos aquí por un mismo objetivo, saber que estamos aquí para representar a nuestro país, traer diferentes culturas, diferentes cosas dentro y fuera de la cancha, simplemente para unirnos y formar un gran equipo… Creo que es muy importante para nosotros como jugadores, en primer lugar, estar agradecidos por la oportunidad”, dijo Kanu.

“Creo que mi equipo es un equipo a batir en todo el mundo, no sólo en África. Por eso estoy orgulloso de mi equipo y de mis compañeros, y estoy muy feliz de ser parte de ese equipo que rompió el maleficio de 16 años”.

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Nigeria, que se aseguró una de las dos últimas plazas para los Juegos Olímpicos de fútbol, ​​tiene previsto jugar contra Brasil en un partido del Grupo C el 25 de julio en el Estadio de Burdeos, y el partido por la medalla de oro está programado para el 10 de agosto. Otros equipos del Grupo C son España y Japón.

La jugadora de 26 años tiene mucha experiencia en el escenario internacional. Kanu jugó en la Copa Mundial Femenina Sub-17 de la FIFA 2014 y en la Copa Mundial Femenina Sub-20 de la FIFA 2014. Hizo su debut con la selección absoluta en 2019 y, más recientemente, jugó en la Copa Mundial de 2023.

Kanu ha jugado en tres continentes y en cuatro ligas de fútbol profesional.

‘Persiguiendo mi sueño’

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Su trayectoria futbolística no ha sido fácil; a veces ha sido solitaria, pero su amor por el juego la ha mantenido en marcha.

Kanu ha jugado al fútbol desde la infancia, pero no todos en su familia apoyaron sus aspiraciones de convertirse en futbolista profesional.

“Mi padre no me apoyó al 100% para que jugara. Yo sabía que no iba a renunciar al fútbol. Quería asegurarme de demostrarle que estaba persiguiendo mi sueño”, dijo Kanu.

“Creo que es algo típico de los padres africanos o nigerianos que tienden a ser duros con sus hijos, especialmente las mujeres, cuando se trata de hacer cosas que ellos creen que son trabajo de hombres”, dijo Kanu. “Siempre piensan que es algo así como que la mayoría de la gente piensa que cuando te gusta el deporte no te vas a casar o no vas a tener hijos, y siempre es ese pensamiento tradicional”.

Su madre siempre apoyó sus sueños de jugar al fútbol. Kanu dijo que si no hubiera sido por el apoyo de su madre, probablemente no estaría jugando ahora porque habría sido demasiado difícil.

Kanu tenía 12 o 13 años cuando murió su padre, y abandonó la escuela y comenzó a ayudar a su madre a vender artículos en el mercado para ayudar a mantener a la familia.

Kanu todavía encontraría tiempo para salir al campo a jugar al fútbol con los chicos.

Llegando a los Estados Unidos

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En 2015, recibió una carta de la Southeastern University ofreciéndole una beca para jugar al fútbol. Kanu pensó que era una estafa porque no podía creer que alguien le pagara para asistir a la escuela.

Ella ignoró los correos electrónicos durante todo 2015, y luego, en 2016, comenzó a responderlos y dijo: “Si empiezan a pedirme dinero, huiré para salvar mi vida”.

Southeastern se encargó de su vuelo y visa para Estados Unidos. Para poder optar a la beca, Kanu tuvo que asistir a la escuela secundaria y realizar exámenes específicos equivalentes al GED.

La transición a la escuela en Estados Unidos fue más difícil de lo que Kanu esperaba. No estaba acostumbrada a las clases con mucha tecnología, el horario escolar, las prácticas de fútbol y los desafíos de estar lejos de su familia por primera vez.

“Pensé en volver a casa, pero ¿qué ganaría?”, dijo Kanu. “Me quedaré y seguiré luchando. Estoy orgulloso de mí mismo por no haberme rendido y aquí estoy ahora”.

Como junior, Kanu rompió los récords de la NAIA en una sola temporada en cuanto a goles (57) y puntos (132).

Kanu ganó los premios a la Jugadora del Año de la Conferencia Sun y de la NAIA de United Soccer Coaches. Ese verano, jugó con la selección nacional de Nigeria durante la Copa del Mundo de 2019.

Todo el mundo es un escenario

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Kanu pasó a jugar en España, Suecia y México antes de fichar por Racing en 2023.

En su último año en Suecia, marcó 14 goles en 20 partidos, ubicándose en el segundo lugar en la liga Damallsvenskan por la cantidad de goles marcados.

Al finalizar la temporada, cambió su número a 29 para honrar a su difunto padre, quien falleció el 29 de septiembre de 2009.

Kanu jugó un año en México para Tigres UANL; registró 20 goles en 30 apariciones y su equipo ganó el trofeo del Torneo Apertura de la Liga MX Femenil.

“El carisma (de Kanu), su personalidad, el vestuario, realmente fue aceptado por el pueblo mexicano en general, no sólo en el equipo, en la plantilla misma, sino en la sociedad y en los aficionados en general”, dijo Carmelina Moscato, quien fue entrenadora asistente de Tigres y ahora es asistente de Racing Louisville.

“En el campo, es una extremo muy dinámica, quiero decir, podría jugar en ambos lados, de 7 o de 11. En cualquier lado de la posición de extremo, es una amenaza absoluta en el regate y letal en el segundo poste para los centros y las recepciones, por lo que tiene algunas habilidades que se destacan, pero en general es una jugadora muy talentosa y trabajadora”.

El único gol de Kanu en 2023 fue en la Challenge Cup contra los Chicago Red Stars.

En lo que va de temporada, ha marcado cuatro goles en nueve partidos.

Kanu espera seguir viendo cómo su juego crece en lo que ella llama la liga más difícil del mundo. También espera que su madre pueda venir a Estados Unidos para verla jugar.

“Cuando me gradué de la universidad, solicité una visa para que ella asistiera a mi graduación, pero le negaron la visa para venir a los Estados Unidos. Fue muy triste, pero espero que la próxima vez que lo intente, pueda lograrlo para ella y para mí”, dijo Kanu.

Comuníquese con el reportero deportivo Prince James Story en pstory@gannett.com y sígalo en X en @PrinceJStory.