Fútbol universitario 25: Revisitando el dominio que convirtió a West Virginia en un código de trampa

Hace casi dos décadas, en salas de estar, dormitorios y habitaciones de estudiantes de todo el país, una Xbox o una PlayStation se encendía y desataba esa proclamación familiar: “EA SPORTS: Está en el juego”.

Los entusiastas jugadores tomaron entonces una decisión de suma importancia: elegir el equipo con el que competirían.

Si a los Mountaineers de West Virginia se les permitía jugar ese día del verano de 2007, los elegían. Garantizado. El oponente que tenía el otro mando era el jugador más seguro de sí mismo de ese código postal o alguien que comprendía el destino que estaba a punto de acontecerles: se enfrentaban a uno de los equipos más injustos en los 30 años de historia del juego.

Con el regreso triunfal de lo que se conoció como NCAA Football este verano después de 12 largos años de ausencia, los fanáticos del juego han podido reflexionar sobre eras definitivas en las que algunos equipos eran simplemente demasiado buenos, demasiado rápidos y demasiado divertidos para jugar.

En la cima de esa lista se encuentra West Virginia en NCAA Football 2008.

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Las frases cliché de los medios deportivos como “código de trampa” y “números de videojuego” se pueden vincular al equipo que tenía un mariscal de campo tan rápido como cualquier otro en la plantilla y dos corredores versátiles que, en cualquier momento, podían usarse en conjunto para confundir y frustrar a la pobre alma a cargo del otro controlador.

“Me presentarán a personas que dirán: ‘¡Eres Pat White del videojuego!'”, dijo el ex mariscal de campo estrella de WVU.

“La mayoría de las personas que he conocido en diferentes etapas de mi vida, lo primero que siempre dicen es: ‘¡Amigo, solía jugar contigo en el videojuego!’”, dijo el ex corredor de WVU Noel Devine.

“Oh, todavía lo entiendo”, dijo el corredor de WVU Steve Slaton. “Y han pasado casi 20 años”.

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El corredor de West Virginia Steve Slaton (que aparece con Dave Philistin de Maryland en 2007) todavía está vinculado al videojuego de fútbol americano de la NCAA gracias a los recuerdos de los fanáticos. (Jamie Squire / Getty Images)

El partido de 2008 fue el único año, la temporada 2007, en el que White, Slaton y Devine estuvieron todos juntos en el equipo. Slaton, un corredor que en su momento no fue muy bien reclutado, se convertiría en uno de los mejores jugadores del país antes de irse a la NFL después de la temporada 2007. Devine, un recluta de cinco estrellas del sur de Florida, que se convirtió en una sensación viral en la escuela secundaria por su velocidad absurda, eligió Morgantown sobre una larga lista de opciones. White, un ex jugador de LSU, cumplió su destino de ser mariscal de campo universitario cuando los Tigers, entre muchos otros, querían que fuera receptor en la universidad.

Para los fanáticos del deporte y del juego, la absurda velocidad de ese equipo ha quedado grabada en la memoria. ¿Cuántos controladores se rompieron debido a un lanzamiento falso de White a Devine en una opción de velocidad? ¿O poniendo a Devine y Slaton en el backfield detrás de White para un barrido de pase de opción? ¿O simplemente acelerando con White con cinco receptores abiertos como señuelo para usar la aceleración que ningún otro mariscal de campo en el juego tenía?

La respuesta: probablemente demasiadas para contarlas.

En aquel entonces, eran sólo los números 5, 10 y 7, con perfiles ficticios cultivados por un sistema que no podía identificarlos como sus verdaderos yo. Los creadores del juego se apegaron tanto a la línea creativa que, aunque a menudo eran precisos en su estado natal, no podían describir que el mariscal de campo de WVU, el número 5, era de Daphne, Alabama. White recuerda que en una versión del juego mencionaron su ciudad natal como Muscle Shoals, que está a casi seis horas al norte de Daphne. Luego, por supuesto, estuvo el juego de 2007 en el que White fue mariscal de campo diestro.

“Eso me dolió”, dijo.

Proporcionar datos habría requerido un pago, y esto fue 14 años antes de que el nombre, la imagen y la semejanza transformaran los deportes universitarios.

Los propios jugadores esperaban el lanzamiento del juego el 17 de julio de 2007, al igual que los fervientes acólitos de la NCAA. Faltaban un par de semanas para el inicio del campamento de pretemporada y, con los jugadores volviendo a Morgantown, todos en el equipo sabían qué tipo de batallas se librarían en los apartamentos, casas y dormitorios de toda la ciudad. Los Mountaineers tampoco eran una opción de moda para la pretemporada. Como potencia de la Big East, ocupaban el tercer puesto en la encuesta de pretemporada Top 25 de la AP.

“Confío en que los muchachos estuvieran atentos a su calificación general y creo que eso le importó a todos en el vestuario”, dijo el ex apoyador de WVU Reed Williams.

Williams dijo que los jugadores siempre estaban rezando por una estrella en su tarjeta de jugador, que los designara como jugadores de impacto. Los diseñadores del juego siguieron las estadísticas de la temporada anterior para determinar qué jugadores recibirían la estrella, una insignia de honor para aquellos que sentían que habían llegado a la escena nacional, aunque en forma digital. Cuando había tiempo libre durante la temporada, los jugadores encontraban una manera de enfrentarse.

“Cuando salió, Pat y yo jugamos uno contra el otro”, dijo Slaton. “Definitivamente, todo se redujo a un asunto de derechos de fanfarronería”.

El hermano menor de White, Coley, que eventualmente jugaría como receptor abierto en West Virginia, era un jugador de la NCAA reverenciado y temido, conocido en el vestuario de los Mountaineers cuando era adolescente. Pat White dijo que cuando las apuestas lo exigían en un enfrentamiento importante, recuerda a Coley jugando para WVU: “Estoy seguro de que rompió muchos corazones y vació muchas billeteras”.

Una vez que comenzó la temporada, los números que la ofensiva de Rich Rodríguez estaba logrando en el campo se tradujeron en las pantallas. En 2007, los Mountaineers lograron 297 yardas por juego, solo detrás de los equipos de triple opción Navy y Air Force. Ocuparon el noveno lugar en el país en ofensiva total.

“También estaba el factor diversión”, dijo White. “Creo que la gente podía darse cuenta de que lo pasábamos bien en el campo en la vida real, y supongo que ayudó a la gente a divertirse cuando pudieron perderse en un videojuego durante unas horas”.

Williams dijo: “A menudo teníamos carreras de touchdown de 60 o 70 yardas que dábamos por sentado de manera habitual. Nos íbamos a enojar si no teníamos más de 300 yardas por tierra cada semana”.

Esos equipos de West Virginia, liderados por Rich Rod, aprovecharon el espacio. Dejaron a las defensas desconcertadas con su capacidad de ser tan versátiles ofensivamente como cualquiera en el juego. Los corredores podían alinearse como receptores y viceversa. Eso no estaba de moda ni era algo común, como pronto lo sería.

“Teníamos que ser uno de los equipos mejor preparados de Estados Unidos”, dijo Slaton. “Una de nuestras cosas era que, una vez que llegáramos al cuarto cuarto, podríamos seguir corriendo todo el día. Cuando se trataba de quién recibía el balón, no había celos ni animosidad: todos iban a tener la oportunidad de tocar el balón”.

Al igual que el juego. Los fanáticos del fútbol universitario vieron los momentos destacados de esa ofensiva de West Virginia logrando esas largas carreras en “SportsCenter” todos los fines de semana. Si sabías cómo usar el botón turbo y hacer el tipo de movimientos similares en campo abierto que hacían los Mountaineers con regularidad, eran fácilmente uno de los equipos más populares para elegir y jugar en la historia del juego.

“Cuando abres el campo con muchos jugadores rápidos, tienes números y tienes enfrentamientos”, dijo Devine. “Puedes ir en cualquier dirección. Puedes correr contra el QB, entregar el balón o lanzar la pelota. Es un monstruo de tres cabezas. En cualquier momento, cualquiera de esos jugadores podría llevar la pelota a la distancia”.

El alcance cultural del juego para los Mountaineers se extendió también al éxito futuro en el reclutamiento. Los miembros de esos equipos creen que debido a que era tan divertido jugar con WVU, ayudó a conseguir futuros reclutas estrella como Geno Smith, Tavon Austin, Stedman Bailey y otros. El equipo de 2007 tuvo un récord de 11-2, terminó en el puesto número 6 en la clasificación final de AP y aplastó a Oklahoma 48-28 en el Fiesta Bowl. La lesión temprana de Slaton en el tendón de la corva en su último juego con los Mountaineers no les impidió correr para una impresionante suma de 349 yardas contra los Sooners.

En esta nueva versión de la NCAA, los jugadores serán ellos mismos. EA Sports pagó a los atletas un mínimo de 600 dólares y una copia de College Football 25 para que aparecieran en el juego. Mientras el deporte sigue experimentando una transformación radical, las ex estrellas de WVU se preguntaron cómo se habría comercializado hoy su enfoque vanguardista del fútbol ofensivo.

“Si jugáramos ahora, ¿cuánto dinero le habría costado Pat White a la NCAA, la institución? ¿Y qué habría pasado con el estado de Virginia Occidental?”, se preguntó Williams.

Dicen que están encantados de ver el regreso del juego. Slaton dijo que se siente mal por las generaciones de jugadores que no pudieron verse reflejados en el juego, aunque fuera solo con un número en la espalda de una camiseta. Devine dijo que está feliz de que ahora se les pague a los jugadores por participar, y calificó el videojuego como una parte “de la cultura de nuestro juego”.

También es parte de su legado como revolucionarios del fútbol universitario. Sus carreras profesionales, que abarcaron la NFL y la CFL, no se comparan con la influencia que tuvieron colectivamente en las filas universitarias. Slaton es chef en el área de Houston. Devine dirige su propio negocio de entrenamiento de velocidad para atletas locales en su casa en North Fort Myers, Florida. White ha sido entrenador asistente en las filas universitarias y profesionales, más recientemente con Los Angeles Chargers. También está de regreso en su casa en Daphne, Alabama, y ​​dirige un negocio de entrenamiento para aspirantes a atletas universitarios.

Ahora todos son padres y se acercan a los 40. Y todos planean encontrar tiempo para establecerse y jugar, ya sea solos o con sus hijos. Como bromeó Williams: “¿Podemos permitirnos dedicar tanto tiempo?”

Para White, lo único que está ansioso es ver el regreso del juego, lo que solo aumentará la emoción anual del otoño.

“Ya no se puede simplemente insistir con las palabras en las redes sociales”, dijo. “Hay que presentarse y demostrar lo que se puede hacer en el juego. Es bueno para el espíritu competitivo de los deportes universitarios”.

College Football 25 también podría tener un aire familiar. Un corredor novato está listo para jugar para Rodríguez, ahora entrenador en jefe en Jacksonville State. Su nombre es Andre Devine. Usa el número 7, al igual que su padre.

“Sí”, dijo Noel Devine, “también es rápido”.

Cuando sus padres lo dejaron en la escuela el 31 de mayo, Andre fue fotografiado en los dormitorios de pie junto a su padre. En su mano izquierda, lleva una caja para su PS5. Su primer campamento de pretemporada será memorable, en la sofocante humedad del sur y en las salas con aire acondicionado donde los jugadores encienden sus consolas y dejan que sus pulgares hablen por sí solos.

(Foto superior del mariscal de campo de West Virginia, Pat White, y DJ Wolfe de Oklahoma en el Fiesta Bowl de 2008: Doug Pensinger / Getty Images)