Al McGuire entrenó en el Pizza Hut Basketball Classic después del título de la NCAA

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No se podría haber escrito un final mejor.

Al McGuire ganó un esquivo campeonato de la NCAA en su último partido como entrenador de baloncesto masculino de Marquette en 1977, con lágrimas comenzando a caer por su rostro incluso antes de que sonara el timbre en la entonces victoria de los Warriors por 67-59 sobre Carolina del Norte en The Omni en Atlanta.

En diciembre de 1976, McGuire, de 48 años, anunció que renunciaría al final de la temporada para convertirse en vicepresidente de Medalist Industries. Era hora de dejar de lado cosas infantiles como el baloncesto y conseguir un trabajo de verdad.

“Todas las lunas de miel deben llegar a su fin”, dijo McGuire en una conferencia de prensa en el Wisconsin Club. “Y nosotros hemos tenido una luna de miel prolongada”.

Se suponía que McGuire entraría en la sala de juntas, dejando tras de sí un rastro de conchas y globos, para robar una frase de su léxico.

Pero McGuire no había terminado con el baloncesto. De hecho, ni siquiera había terminado como entrenador.

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Apareció como lateral dos veces más en partidos de estrellas en los que participaron ex jugadores de MU. Perdió ambos partidos de exhibición, aunque los resultados insignificantes no se tienen en cuenta en su récord de 404-143 como entrenador, que incluye siete temporadas con Belmont Abbey y 13 en MU.

Uno de ellos, el Pizza Hut Basketball Classic de 1977 en Las Vegas, fue un evento único pero largamente olvidado en la historia de McGuire, en el que el consumado showman preparó el escenario para el siguiente acto de su carrera en el baloncesto.

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Al McGuire estaba “micrófonoizado” antes de que eso se convirtiera en algo común

El único Pizza Hut Basketball Classic en YouTube es el partido de 1979 que presagió la grandeza de Larry Bird como jugador de la NBA.

Se les preguntó a los archivistas de CBS Sports si podían encontrar una copia maestra del partido de 1977 en un rincón polvoriento, pero la búsqueda no dio resultado. Un productor coordinador del partido de 1979 había empezado en CBS el año anterior y no sabía quién habría trabajado en 1977.

Es una pena, porque a un genio detrás de escena se le ocurrió la idea de tener micrófonos en vivo sobre McGuire mientras lideraba al equipo estelar del Este en el Centro de Convenciones de Las Vegas. Esto fue mucho antes de que la tecnología facilitara las transmisiones con entrenadores y jugadores “con micrófonos”.

Las imágenes serían como el Santo Grial para una de las deidades del deporte.

McGuire ya había sido seguido por un equipo de filmación anteriormente. En 1972, Kartemquin Films, que más tarde fue responsable del documental “Hoop Dreams”, relacionado con MU, produjo un fascinante retrato de McGuire mientras entrenaba partidos contra DePaul en el Milwaukee Arena y en Loyola (Chicago). Con McGuire gritándoles a sus jugadores y engatusando a los árbitros, los espectadores realmente pueden percibir la sensibilidad de McGuire para el juego y por qué se lo considera uno de los mejores entrenadores de banquillo de todos los tiempos.

Por eso habría sido un regalo especial ver a un McGuire totalmente improvisado en el Pizza Hut Basketball Classic de 1977. El partido terminó bien pasada la medianoche en Milwaukee, y el veterano periodista deportivo del Milwaukee Journal, Bob Wolf, se quedó despierto hasta tarde para verlo. Él proporcionó el único registro histórico de la actuación de McGuire.

El juego tuvo lugar el 5 de abril, exactamente una semana después de que MU ganara el campeonato nacional.

Con McGuire conectado al sonido, Wolf escribió que “los espectadores obtuvieron un placer que siempre había estado limitado a aquellos que estaban al alcance del oído”.

Los micrófonos captaron a McGuire en un tiempo muerto en los segundos finales con su equipo perdiendo por dos puntos.

De Wolf: “Finalmente, cuando sus pupilos lo miraron como si le pidieran un último consejo, dijo: ‘Nos quedan seis segundos y medio (¿quién sabe de dónde sacó ese medio segundo extra?). Usaremos un poste doble y buscaremos un tiro interior. Ahora saldremos y empataremos el marcador'”.

El equipo estrella del Este no siguió el plan de McGuire y sufrió una derrota por 97-95.

“La última orden de McGuire como entrenador de baloncesto universitario no fue atendida, pero ¿a quién le importó realmente?”, escribió Wolf. “Fue una despedida digna de uno de los pocos artistas genuinos del deporte: el verdadero McGuire en su mejor momento”.

Bo Ellis, Jeff Jonas y Marques Johnson jugaron en el Pizza Hut Basketball Classic de 1977

El ex astro de la Universidad de Missouri, Bo Ellis, no recuerda muchos detalles del partido. Marques Johnson, ahora locutor de los Milwaukee Bucks pero en aquel entonces una estrella de la UCLA, solo recuerda haber ganado la competencia de volcadas del evento y comparte con orgullo una foto actual de él posando con el trofeo de gran tamaño.

Jeff Jonas, ex jugador de la escuela secundaria de la Universidad de Marquette que se convirtió en el base estrella de Utah, tiene una imagen mental un poco más clara del juego, probablemente porque encestó los tiros libres ganadores y luego recibió algunas palabras amables de McGuire.

Jonas jugó en el equipo del Oeste dirigido por Gene Bartow de UCLA. Eddie Owens de UNLV fue elegido jugador más destacado tras anotar 26 puntos.

“(La estrella de Michigan) Rickey Green jugó en el otro equipo, creo que le robé un par de balones”, dijo Jonas.

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Es comprensible que la memoria de Ellis sea borrosa. Acababa de ayudar a MU a ganar el título nacional y luego emprendió una gira relámpago por los partidos de las estrellas.

“Ese era el criterio para medir la NBA y hasta dónde se podía llegar en el draft, ese tipo de partidos”, dijo Ellis, quien fue elegido en el puesto número 17 de ese mes de junio. “Todo empezó con el Juego de las Estrellas Este-Oeste que se celebró en Tulsa, Oklahoma, primero. Si no me equivoco, podría haber sido el NABC.

“Estábamos todos juntos en ellos. Así que viajamos todos juntos y después de estar en Las Vegas fuimos directo a Hawái para el Aloha Classic. Eso entabló amistades duraderas con todos esos jugadores diferentes. Todos nos conocíamos bastante de todas formas de las temporadas universitarias de hace años y esas cosas”.

El clásico de baloncesto de Pizza Hut fue popular en la década de 1970 porque los jugadores eran elegidos por los fanáticos.

“En aquellos días, Pizza Hut tenía una especie de papeletas colgantes que había que rellenar”, dijo Jonas. “Si te elegían, era una votación popular. A mí me eligieron. Creo que fui tercero o cuarto en cuanto a votos para el Oeste. Kent Benson fue el número uno (en general), creo que Bo fue el número tres, si no recuerdo mal.

“Fue algo muy importante. Obviamente, fuimos a Las Vegas y eso fue algo muy importante. Fue genial”.

Y, por supuesto, Jonas consiguió aparecer en la televisión nacional.

“En aquella época era diferente, no se veían todos los partidos por televisión”, dijo. “Sobre todo cuando se jugaba en Utah, la mayoría de la gente del país no había visto jugar a un jugador de Utah”.

Jeff Jonas compartió un momento memorable con Al McGuire

Jonas no necesitó una transmisión “con micrófono” para conocer la personalidad excéntrica de McGuire.

“Fui a Marquette High y Allie Jr. fue allí antes que yo, pero él seguía siendo un chico de Marquette High”, dijo Jonas. “Él venía y jugaba mientras yo todavía estaba jugando. Robbie, el hijo de Al, jugó en mi segundo equipo campeón estatal”.

McGuire reclutó a Jonas de una manera memorable.

“Al me había llamado, como sólo Al podía hacerlo, después de que terminamos invictos en mi tercer año”, dijo Jonas. “Yo estaba en el equipo estatal y él me llamó y me dijo: ‘Double J, quiero que veas mis dibujos de payasos’.

“Entré en su oficina y me mostró todas las fotos de payasos que tenía en ella. Nos sentamos durante unos dos minutos y me dijo: ‘Escucha, quiero que disfrutes de tu temporada en tu último año. No importa lo que pase, puedes lastimarte las dos rodillas, aún tienes una beca para Marquette. Disfruta de tu temporada y haz grandes cosas. Al final de la temporada, hablaremos y decidiremos si este es el mejor lugar para ti, pero tienes una beca'”.

A medida que se acercaba la decisión sobre su universidad, Jonas dudaba entre Utah, Creighton, Kansas State, Wisconsin y MU.

“Llegué y Al me dijo: ‘No me muero por tenerte, pero me encantaría tenerte. Toma la decisión que creas que es la mejor para ti'”, dijo Jonas. “Al final me fui a Utah”.

Después del Pizza Hut Basketball Classic, Jonas y McGuire compartieron un momento que Jonas recuerda con nostalgia casi 50 años después.

“Le estreché la mano y creo que quedé segundo en la votación para el jugador del partido, hice un buen partido”, dijo Jonas. “Dijo ‘Double J, siempre me llamaba Double J, cometí un error. No debería haberte dejado escapar'”.

“También concedió una entrevista al periódico local después del partido, desde Salt Lake City, y dijo: ‘Sí, es como el pez grande que se escapó. Nunca debí haberlo dejado ir’. Fue muy amable.

“Realmente fue increíble. Primero, sabía que Al nunca me había visto jugar. No era el tipo de persona que iba a ver a jugadores de secundaria. Hank Raymonds y (su compañero asistente de MU) Rick (Majerus) iban y le decían a quién debía fichar y Al intentaba ficharlo. Sabía que Al nunca me había visto jugar. Así que significó mucho para mí jugar frente a él y jugar bien y que dijera algo así”.

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Al McGuire se convirtió en un presentador de televisión muy querido por Dick Enberg y Billy Packer.

Las cámaras de televisión probablemente no captaron ese intercambio entre Jonas y McGuire.

Pero la transmisión dejó en claro que el carisma de McGuire podía trasladarse fácilmente de la banca a las ondas de radio. En 1978, NBC emparejó a McGuire con Billy Packer y Dick Enberg para formar uno de los equipos de transmisión más queridos e influyentes en la historia del baloncesto.

“Realmente veíamos el baloncesto de maneras diferentes”, dijo Packer en 2017. “La gente en realidad pensaba que no nos gustábamos, pero pensaban que era genial ver un partido con nosotros. Luego, la gente pensaba que preparábamos las discusiones, que era espontáneo.

“Al era la persona más inteligente que he conocido en mi vida. Sin embargo, desde el punto de vista de la sofisticación, era algo más. Cuanto más lo conocías, más brillante se volvía en cuanto a las cosas que decía”.

McGuire se convirtió en un gran locutor a pesar de ser notoriamente malo con los nombres.

El relato de Wolf para el Milwaukee Journal sobre el Pizza Hut Basketball Classic de 1977 señaló que McGuire tenía problemas para recordar a Walter Davis, a pesar de que Davis era una estrella del equipo de Carolina del Norte al que MU acababa de vencer por el título nacional.

“Cuando a McGuire no le gustaba algo que hacía Davis”, escribió Wolf, “gritaba ‘¡Vamos, 41, muévete!’. Después se volvió hacia otro jugador y le dijo: ‘Oye, tú. Entra por 41′”.

Cuando entrenaba en MU, McGuire ni siquiera podía nombrar a sus propios jugadores, incluidas estrellas como Ellis y Butch Lee.

“Me llamaba ‘Butch’ y a Butch le decía ‘Bo’ porque ambos empezaban con ‘B'”, dijo Ellis. “Es una historia real, eso solía pasar mucho.

“Si el nombre de alguien era difícil de recordar, te daba un apodo. Siempre llamaba a Bernard (Toone, un jugador con el que McGuire tuvo una relación conflictiva) ‘Sunshine’. Nunca lo llamaba Bernard, lo llamaba ‘Sunshine’ porque Bernard siempre estaba sonriendo y feliz. Esa fue la tarjeta de presentación del entrenador durante muchos años”.

Cuando Ellis se convirtió en entrenador asistente en MU en 1988 después de su carrera profesional, recibía llamadas de McGuire pidiendo información.

“Recuerdo que un día el entrenador entró en la oficina del antiguo edificio 1212, esto fue mucho antes del Al McGuire Center”, dijo Ellis. “Y entró y se estaba preparando para su transmisión y me pidió algunas cosas de mi informe de exploración.

“Le conté todo lo que tenía en la exploración y me dijo: ‘Está bien, Bo, solo quiero que sepas que voy a usar todo lo que me dijiste en mi transmisión'”.

McGuire regresó una vez más a la cancha como entrenador en 1978 en el Juego de Estrellas de la NABC en el Auditorio Kiel en St. Louis, en el que su ex estrella Lee anotó 29 puntos en una actuación de MVP contra el equipo de McGuire.

“Tengo una sensación gris, de limbo”, dijo McGuire al periodista del Milwaukee Sentinel Dale Hofmann. “Nunca volvería a entrenar”.

No lo necesitaba. McGuire ya había demostrado que estaba listo para una segunda etapa. Fue presentador hasta el año 2000 y murió al año siguiente debido a un trastorno sanguíneo.

Comuníquese con Ben Steele al (414) 224-2676 o bmsteele@gannett.com. Sígalo en Twitter en mno">@BenSteeleMJS o Instagram en @bensteele_mjs